Hohenthal Gallery
Treganza Anthropology Museum

D E P A R T M E N T  O F  A N T H R O P O L O G Y
S A N  F R A N C I S C O  S T A T E  U N I V E R S I T Y


 

Máscaras:
Fiestas Patronales de México Tradicional / Traditional Religious Festivities in Mexico

Dances featuring masked performers were introduced by Spanish missionaries at the time of the Conquest. Most of these dances had a long history in Europe, although the most popular of the dances in the New World were variations on the "Moors and Christians," also known as the "Dance of the Santiagos" or the "Santiagueros," dances which celebrate battles between Christians and infidels, originally celebrating the embassy of the Apostle James to the Moor King Pilate in Jerusalem, asking him to convert to Christianity. Most of these dances were introduced very early in the Colonial Period, specifically as replacements for indigenous ceremonies which featured costumed performers, dances, etc. The dances quickly picked up both indigenous elements and characters and, later in the Colonial Period, new elements from a dance known in Europe as "The Twelve Pairs from France." In Mexico this includes such episodes as the conversion of Saint Paul, the fight between St. George and the dragon, the martyrdom of Saint Sebastian and even the Fifth of May battle between the French and the Mexicans. Today versions of the "Moors and the Christians" are found from Central Mexico to Argentina and Chile where they are enacted on important occasions such as the celebration of the feast day of the patron saint of a town or region or during Easter Week.

The masks are generally made by local specialists in mask making, who draw upon a long history of these masks from medieval Europe through to the 21st century, as demons and other fantastic figures drawn from foreign "monster movies" enter into the corpus of characters, especially the clowns who mock modern life along the edges of many of the dance performances. Different ethnic groups have some of their own figures and styles and, although all masks share a common artistic heritage, it is usually possible to identify masks from specific regions or even villages.

The costumes worn by the masked dancers are loosely based on 16th-18th century theatrical costumes, but also feature many modern touches, such as bandannas, European shoes, and the use of synthetic fabrics. Dances are accompanied by music which is sometimes played by native flute and drum groups, a continuation of the pre-Columbian tradition, but more commonly is played by the local brass band, either the official band of the town or one hired for the occasion. The "Moors and Christians" and similar dances have now become an important part of the cultural heritage of Latin America and celebrate local and ethnic identity as well as the introduced religion.

The masks in this display were collected from different regions of Mexico (please see the map). They are mainly 20th century, but mark different styles particular to the time and place they were made. These masks are made of such diverse materials as wood, basketry, and papier maché and are finished with modern paints, animal hair, feathers, and other materials.

The information on Michoacán, and the photographs of dancers and masks in that region were collected by David Sánchez as part of a course in Independent Studies in Anthropology. As part of this research he interviewed masks makers from three generations and a musician who leads several dance groups in Michoacán.

Los bailes con danzantes disfrazados y enmascarado fueron introducidos por los misioneros españoles en la época de la Conquista. La mayor parte de estas danzas tenían una larga historia en la Europa. El más popular de los bailes introducidos al Nuevo Mundo es "El Baile de los Moros y los Cristianos," el cuál existe hasta hoy en muchas variaciones desde el centro de México hasta la Argentina. Este baile también se conoce como "La Danza de Santiago" o "Los Santigueros" y celebra las batallas entre los cristianos y los infieles. Originalmente celebra la embajada que envió el Apóstol Santiago desde Roma al Rey Moro Piletos en Jerusalén pidiéndole que se convierte al cristianismo. Después de varias entrevistas, largos discursos y más de una batalla, los moros son derrotados y bautizados. Un poco más tarde que "Los Moros y Cristianos" llegó otra danza "Los Doce Pares de Francia" con la cual de vez en cuando se ha confundido "los moros." Esta danza incluye algunos motivos nuevos, como la lucha entre San Jorge y el dragón, el martirio de San Sebastián, los Matachines, y hasta la batalla del Cinco de Maya de 1862 entre los franceses y los mexicanos. A la vez entraron en las danzas varias figuras del folklor local. Estas danzas comúnmente presentan para las fiestas patronales de las comunidades o aún sus barrios y también en fiestas importantes como la Semana Santa.

Las máscaras son hechas por especialistas locales y representen una historia larga de máscaras que llega desde la Europa medieval hasta nuestro siglo, cuando demonios y otras figuras fantásticas procedentes de las películas japoneses como "Godzilla" han entrado en el corpus de los bailarines, sobre todo entre los payasos, los cuales se burlen la vida moderna como un parte importante de las celebraciones.

Muchos de los distintos grupos étnicos tienen sus personajes únicos. Aunque todos los mascareros y sus productos tienen una herencia común, generalmente es posible identificar las máscaras de una región o aldea especifica.

Los disfraces llevados por los danzantes enmascarados son los descendientes de los trajes tradiciones teatrales de los siglos XVI a XVIII. También presenten aspectos más modernos como la utilización de materiales sintéticas, el uso de pañuelos tipo "bandanna" y zapatos europeos. Se acompañan los bailes con música, De vez en cuando esta música es de tipo precolombino con flauta y tambores pero más común son las bandas de música como casi todos los pueblos mexicanos emplean. "Los moros y cristianos" ya son un parte importante del patrimonio cultural de América Latina y celebran tanto la identidad étnica como la religión y los santos introducidos.

Las máscaras de esta exposición vienen de muchas regiones de México (véase el mapa adjunto). La mayoría son del siglo 20 y presentan los estilos pertinentes al tiempo y sitio de su fabricación. Son de materiales diversas como la madera, papier maché, y la cestería y se decoraron con la pintura, plumas, piel de animal y otras materiales.

La información sobre Michoacán es el resultado de investigaciones por el Sr. David Sánchez, estudiante postgrado en el Depto. de Antropología de la Universidad Estatal de San Francisco. El realizó entrevistas con tres generaciones de mascareros y con un músico, líder de algunos conjuntos de danzantes como parte de un clases de investigaciones independientes durante el mes de abril de 2002.


Treganza Museum | Hohenthal Gallery |SFSU Anthropology Department | San Francisco State University